Saturday, September 18, 2010

Una de las más grandes matanzas de una gran tormenta

NASA
Una gran y violenta tormenta (línea de turbonada) que barrió el bosque entero de la cuenca del Amazonas en 2005 mató alrededor de 500 millones árboles o más, según un nuevo estudio financiado por la NASA y la universidad de Tulane, New Orleans.

Mientras que las tormentas han  sido reconocidas de largo como una de las causas de las pérdidas de árboles del Amazonas, este estudio es el primero en cuantificar realmente las pérdidas por una gran tormenta. Y las pérdidas son mucho mayores de lo sospechado previamente,  según sus autores, que incluyen al científico del Jet Propulsion Laboratory  Sassan Saatchi,  Pasadena, California.
El trabajo sugiere que las tormentas pueden desempeñar un papel más importante en la dinámica de los bosques del Amazonas que el reconocido previamente. La investigación anterior había atribuido un pico en la mortalidad de los árboles en 2005 solamente a una sequía severa que afectó a partes del bosque. El nuevo estudio dice que una sola línea de turbonada (una línea de tormentas severas, que lleva asociada  muchos rayos y  precipitación intensa) tuvo un papel importante en la muerte de los árboles. La investigación sugiere que este tipo de tormentas pudiera llegar a ser más frecuente en el futuro en el Amazonas debido al cambio del clima, matando a un alto número de árboles y liberando más CO2 a la atmósfera.

Los troncos de árboles vivos se pueden ver dos años después de que una tormenta de gran  tamaño en 2005 derribó muchos árboles vecinos, rasgando  la cubierta verde y cerrada del bosque del Amazonas cerca de Manaus, Brasil. Crédito de la imagen: Jeffrey Chambers, universidad de Tulane

Las tormentas tropicales se han sospechado desde siempre que causan estragos en el Amazonas, pero ésta es la primera vez que los investigadores han calculado cuántos árboles han podido matar una tormenta de grandes dimensiones,  como dice  Jeffrey Chambers, un ecologista de bosque en la universidad de Tulane y  uno de los autores del artículo que ha sido aceptado para la revista americana  American Geophysical Unión.
Estudios anteriores de un co-autor de este nuevo trabajo, Niro Higuchi de Brasil del Instituto Nacional para la Investigación del Amazonas (INPA), mostró  que el pico de la mortalidad de árboles en 2005  era el segundo mayor registrado desde 1989 para la región de Manaus en el Amazonas central. También en 2005, los grandes parques del bosque del Amazonas experimentaron una de las sequías más severas del siglo pasado. Un estudio publicado en Science en 2009 señalaba a la sequía como el  único agente para un aumento en mortalidad de árboles en la cuenca. Pero un área extensa con la pérdida importante de árboles (la región cerca de Manaus) no fue afectada por la sequía.
Un árbol derribado a través del piso del bosque del Amazonas en un área cerca de Manaus,  Brasil, donde muchos árboles fueron derribados por una tormenta de grandes dimensiones en 2005. Crédito de la imagen: Jeffrey Chambers, universidad de Tulane.

"Nosotros no podemos atribuir la mortalidad [creciente] sólo a la sequía en ciertas partes de la cuenca tenemos evidencias sólidas que hubo una tormenta intensa que derribó muchos árboles sobre un gran parte del Amazonas, " Chambers dice.
Del 16 al 18 de enero de 2005, una línea de turbonada de 1.000 kilómetros (620 millas) de largo y 200 kilómetros de ancho (124 millas) cruzó  la cuenca entera del Amazonas de sudoeste a nordeste, causando varias muertes en las ciudades de Manaus, Manacaparu y Santarem. Los vientos verticales (desde la RAM, creemos que son los vientos horizontales los referidos) intensos asociados a la tormenta, fueron de 145 kilómetros por la hora (90 millas por hora),  arrancando a presión muchos árboles que estaban en su trayectoria. En muchos casos, los árboles cayeron sobre algunos de los habitantes de la zona.

Imagen infrarroja, IR, del GOES-Este del 17 de enero de 2005 a las 23:45 UTC. Una amplia zona tormentosa se abate sobre la Amazonia brasileña. Fuente: GIBBS-NOAA.

Los investigadores utilizaron una combinación de imágenes del satélite Landsat, para estudiar y modelar la mortalidad como medida de campo y  determinar el número de árboles muertos por la tormenta. Enlazando los datos basados en los satélites con las observaciones respecto a la tierra, los investigadores podían considerar hasta las zonas más pequeñas de árboles caídos (menos de 10 árboles) que no se pueden detectar de otra manera con imágenes basadas en los satélites actuales.
Analizando las imágenes basadas en los satélites para el área de Manaus antes y después de la tormenta, los investigadores detectaron cambios en la reflectividad del bosque, que sospecharon eran indicativos de pérdidas de árboles. Los parches imperturbados del bosque aparecieron como una cubierta cerrada y verde en las imágenes basadas en los satélites. Cuando los árboles mueren y caen, un claro se abre, exponiendo la madera, la vegetación muerta y la tierra de la superficie. Esta supuesta señal arbolado; dura solamente alrededor de un año en el Amazonas. En un año, la vegetación renace y cubre de madera el suelo expuesto. Esto significa que la señal es un buen indicador de las muertes recientes de árboles.

El co-autor  del estudio Giuliano Guimaraes del Instituto Nacional para la Investigación Amazónica, Manaus, Brasil, examina un árbol caído en un área donde los árboles fueron afectados por una tormenta en el bosque del Amazonas. Crédito de la imagen: Jeffrey Chambers, universidad de Tulane.

Después de ver la anomalías en las imágenes basadas en los satélites, los investigadores establecieron cinco sitios de campo en una de las áreas de la purga y contaron el número de árboles que habían sido arrancados por la tormenta; los investigadores pueden decir en general qué mató a un árbol  en sus análisis.
"Si un árbol muere de una sequía, muere generalmente de pie. Parece muy diferente de los árboles que mueren arrancado por la presión y vientos de una tormenta, " Chambers afirmó.
En los puntos más afectados, cerca de los centros de las purgas grandes, hasta el 80 por ciento de los árboles habían sido arrancados por la tormenta.
Comparando sus datos de campo y las observaciones basadas en los satélites, los investigadores determinaron que las imágenes basadas en los satélites establecían claramente y exactamente las áreas de muerte de los árboles y calculaban que la tormenta había matado entre 300.000 y 500.000 árboles en el área de Manaus. El número de árboles matados por la tormenta de 2005 es equivalente al 30 por ciento de la tala de árboles anual en ese mismo año para la región de Manaus, que experimenta índices relativamente bajos de tala de árboles.
El equipo entonces extrapoló los resultados a la cuenca entera del Amazonas.
"Sabemos que la tormenta era intensa y pasó a través de la cuenca, "  afirma Chambers. "Para cuantificar el impacto potencial en toda la cuenca, asumimos que el área entera afectada por la tormenta tenía un nivel similar de mortalidad de árboles como la mortalidad observada en Manaus."
Los investigadores estiman eso entre 441 y 663 millones de árboles que fueron destruidos a través de la cuenca entera. Esto representa una pérdida equivalente al 23 por ciento de la acumulación anual media estimada del carbón de bosque del Amazonas.
Las líneas de turbonadas que se mueven desde el sudoeste al noreste del bosque, como la de enero de 2005, son relativamente raras y  mal estudiadas, dice Robinsón Negron-Juarez, científico atmosférico en la universidad de Tulane y autor principal del estudio. Las tormentas que son semejantemente destructivas pero avanzan en la dirección opuesta (de la costa de nordeste de Suramérica al interior del continente) ocurren hasta cuatro veces por mes. Pueden también generar  purgas grandes del bosque (remiendos contiguos de árboles viento-derribados), aunque  son infrecuente cualquiera de estos dos tipos de tormentas  que cruzan el Amazonas entero.
"Necesitamos comenzar a medir la perturbación del bosque causada por ambos tipos de líneas de turbonadas, no sólo por las que vienen del sur, " Negron-Juarez dice. "Necesitamos esos datos para estimar la pérdida total de la biomasa de estos acontecimientos naturales, que nunca ha sido cuantificados."
Chambers dice que los autores de estudios anteriores sobre la mortalidad de los árboles en el Amazonas han recogido datos de  árboles muertos, pero la información sobre lo qué mató exactamente a los árboles es a menudo o no conocido o no divulgado.
"Es muy importante que cuando recogemos datos en el campo, hagamos de forenses en la mortalidad del árbol, " dice Chambers, que ha estado estudiando la ecología y el ciclo del carbón del bosque en el Amazonas desde 1993. " Bajo un clima cambiante, algunos pronósticos dicen que las tormentas aumentarán de intensidad. Si comenzamos a ver aumentos en mortalidad de los árboles, necesitamos poder decir  que está matando a los árboles."
Alan Buis
Texto y figuras de la NASA: http://www.nasa.gov/

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